Le Kennedy Space Center en Floride : une visite inoubliable !

Le Kennedy Space Center Visitor Complex renferme plusieurs sites éloignés les uns des autres de plusieurs miles. Pour les relier, les touristes sont invités à grimper à bord de bus partant tous les quarts d’heure du « Bus boarding » derrière le bâtiment « Space Center tours » à quelques pas de l’entrée principale (tout de suite à droite en arrivant)..

Évidemment… on pourrait se contenter de rester dans les alentours de l’entrée principale. Quelques attractions sensationnelles phares se regroupent ici mais ce serait une grave erreur. Ces 2 à 3 heures de balade en bus – comprises dans le prix de la visite – vous conduisent au cœur de l’agence nationale la plus populaire du pays, empruntant le même parcours que les navettes spatiales prêtes à être lancées. C’est surtout le seul moyen de pénétrer dans la « restricted area » des zones de lancement, habituellement fermée au public. Parcours commenté par de sympathiques chauffeurs qui connaissent forcément le lieu comme leur poche et l’agrémentent de commentaire personnels et anecdotes.

Headquarters Building, Quartiers des membres de l’équipage

On frôle les bâtiments-bunkers où les prochains astronautes qui partiront explorer l’univers sont placés en quarantaine, l’ « Operations and Checkout » accolé au « Headquarters Building », où se regroupent toutes les têtes pensantes de la NASA

Vehicle Assembly Building, Kennedy Space Center

Launch Complex 39, Vehicle Assembly Building

 
Mythique, le « Launch Complex 39 » comprenant le « Vehicle Assembly Building », l’un des plus larges bâtiments du monde, capable de renfermer des engins d’une taille démesurée. C’est en effet dans ce haut rectangle austère et dépourvu de fenêtres, visible dans plusieurs films à succès, que furent assemblées treize des fusées les plus légendaires de l’histoire spatiale : les navettes Saturn V du programme Apollo. Parmi lesquelles, le 16 juillet 1969, celle qui accomplira le défi fou d’un certain programme « Apollo 11 » et entrera dans la légende le 20 juillet, lorsque l’homme posera le premier pas sur la lune.

Launch Complex 39, Kennedy Space Center

Zones de lancement, plateforme d’observation

Le conducteur du bus raconte tout ça tandis que le convoi poursuit sa route. Toujours au cœur d’une zone interdite au public se profile une occasion unique d’approcher les « Launch pads », les pas de tir 39A et 39B du Centre spatial Kennedy. Ceux-là mêmes qui continuent, chaque jour, à écrire l’histoire spatiale. Et nous avons de la chance. De la plateforme d’observation à 360°C de la « LC-39 Observation Gantry », nous devinons le ballet des employés de la NASA préparant l’un des deux pas de tir pour un nouveau lancement, qui sera effectué avec succès quelques semaines plus tard.

Kennedy Space Center, Launch Complex 39

Merritt Island, refuge animalier

Et le bus repart. Nouveau véhicule (ils sont nombreux à tourner en permanence, on attend jamais longtemps aux bus stations), nouveau conducteur, ou plutôt conductrice qui met cette fois l’accent sur la nature surprenante du lieu. Le bruit ahurissant des lancements ne semble pas incommoder la faune et la flore tout à fait exceptionnelles qui se développent sur cette île (Merritt Island, jouxtant Cape Canaveral) dont moins de 10% de la surface est colonisée par l’homme. Tout autour s’étire un sanctuaire animalier, « Wildlife Refuge », strictement protégé par le gouvernement. Drôle de cohabitation entre ce que la technologie fait de plus pointu et ce que la nature fait de plus rare.

Notre chauffeuse est très fière de nous indiquer, dans un arbre bordant la route, le nid d’un couple d’aigles royaux. Cet animal, symbole de l’indépendance américaine, est extrêmement rare. Aujourd’hui, le nid est vide mais levez les yeux, il est possible d’observer cet aigle d’une envergure exceptionnelle tourner dans le ciel.

Kennedy Space Center

Apollo-Saturn V Center

Halte suivante, le clou du spectacle. L’ « Apollo-Saturn V Center » retrace l’épopée de la conquête lunaire. Le mythe Apollo est à fleur de doigt mais avant d’y pénétrer, on se retrouve propulsés au cœur d’une salle de contrôle du lancement d’une fusée Saturn du programme Apollo. Ordinateurs, téléphones, écrans de contrôle d’un autre temps. Les portes se ferment, la lumière baisse et le décompte commence. Derrière nous, les vitres se mettent à trembler avant que toute la salle ne s’embrase. Rouge brûlant, orange vif. On s’y croit, les moteurs sont allumés. Le bruit est assourdissant. 3 – 2 – 1 – 0 : la fusée Saturn vient de partir. Les portes s’ouvrent.

Apollo-Saturn V Center, Kennedy Space Center

Un peu sonnés, on pénètre dans un hangar gigantesque. Gigantesque, car la NASA n’a pas hésité à suspendre ici son plus bel exploit.

Saturn V, Kennedy Space Center

Au-dessus des têtes des visiteurs, la véritable fusée Saturn V déroule ses 111 mètres de long, 10 mètres de diamètres. Taille réelle, prouesse réelle ; cette fusée-là a conduit des hommes sur la lune et reste à ce jour parmi les machines les plus complexes et les plus puissantes jamais réalisées par l’homme. A l’ombre de Saturn, une multitude d’objets ayant participé à l’aventure lunaire : le mini-van que les astronautes empruntaient pour rejoindre les pas de tir, immortalisé maintes fois par Hollywood, leur costume, leur véhicule jeep lunaire, la capsule Apollo mais aussi un véritable morceau de pierre de lune que les visiteurs sont invités à toucher. Étonnant.

Astronaut Van, Kennedy Space Center

Avant de quitter le Centre Apollo-Saturn V », n’hésitez pas à vous engouffrer dans le cinéma situé à la sortie. A grands renforts d’archives vidéo, d’effets lumières, sons et multimédias, le film projeté ici revient – of course – sur les programmes Apollo. La salle est plongée dans un décor recréant la surface lunaire sur laquelle est simulé l’alunissage d’un équipage Apollo.

Station Spatiale Internationale, Kennedy Space Center

International Space Station Center

Des étoiles plein les yeux – ouais, c’est facile – retour à la bus station. Quelques miles encore et dernière halte devant une reconstitution de la station spatiale internationale, l’ « International Space Station Center ». A l’étage, on observe la salle où sont assemblées les géantes pièces tandis qu’au rez, on se balade dans les étroits boyaux emboîtés les uns aux autres, on s’amuse devant les ingénieuses toilettes et douches capables de gérer l’apesanteur, on s’émerveille devant cette fabuleuse coopération internationale, symbolisée par les drapeaux de chacun des pays ayant participé au projet apposés au fuselage des modules de la station. On est loin, très loin de la guerre froide qui a pourtant exacerbé les velléités de conquête spatiale et contribué à dessiner quelques uns de ses plus beaux exploits (lire plus bas « Early Space Exploration, Spoutnik »).

International Space Station Center, Kennedy Space Center

Bons plans, pièges, infos pratiques

Vous serez tenté de louer un walkman audio guide à votre arrivée. Généralement, on aime bien ces « guides audio » narrés de façon intelligente dans plusieurs langues (on retrouve généralement le français). Ils amènent souvent d’intéressantes informations complémentaires, ponctués de témoignages, mais à la NASA, il s’est révélé décevant, se contentant de traduire les panneaux anglais décrivant les attractions. Comme c’est en plus hyper encombrant (à l’heure de l’ipod… on est à la NASA, non?), nous le conseillons uniquement si vous n’êtes vraiment pas à l’aise avec la langue de Shakespeare.

Les tours en bus – très, très recommandés – commencent dès 10h. Ils partent toutes les 15 minutes. Attention, dernier départ à 14h15. Durée : 2-3 heures selon le temps que vous souhaitez passer aux divers arrêts suggérés le long du parcours. Toutes les étapes sont facultatives mais toutes sont, encore une fois, vivement recommandées. Ce parcours en bus est le seul moyen de pénétrer dans la très exclusive « restricted area » de la NASA et ses zones de lancement.

Space Center Tours

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